Chinese staalfeniks

door: Casper Burgering

De Chinese staalsector is uit het as herrezen. De sector heeft op sommige fronten een voorspoedig herstel ingezet. In Europa en de VS is van betekenisvol herstel echter nog geen sprake, zo lijkt.

Crisis en Covid-19

In juli vorig jaar schreef ik een column over de crisis in de staalindustrie. Eigenlijk nog niet zo heel lang geleden. Destijds was er voldoende aanleiding voor een neergang in de mondiale staalsector. Want bijna gelijktijdig kreeg de sector te maken met de ingevoerde importtarieven van de VS op staal, een krimp van de vraag, hogere inkoopkosten voor ijzererts en cokeskolen, lage marges en de ongebreidelde groei van de output. Een bijna perfect storm dus. Voor een sector die er fundamenteel zo zwak voor stond, was dat uiterst moeilijk navigeren.

De komst van Covid-19 in begin van 2020 brengt nog meer misère. Onderhoudsprogramma’s werden vervroegd of verlengd, bezettingsgraden namen verder af en soms werd capaciteit stilgelegd of geheel gesloten. De staalprijzen en het marktsentiment bereikten een dieptepunt.

Eind maart grepen veel overheden en centrale banken in. Door een stevig financieel en monetair infuus van China, de EU en de VS keerde het vertrouwen weer mondjesmaat terug. De staalprijzen toonde voorzichtig herstel.

Deze ‘whatever-it-takes 2.0’ houding van overheden en centrale banken wereldwijd beperkte de economische gevolgen van de pandemie. In China lijkt het optimisme zelfs bijna niet te temmen.

Chinese renaissance

Veel nieuwe bouwprojecten worden in China opgetuigd, veelal gefinancierd met economische steunmaatregelen. En de door Covid-19 veroorzaakte vertragingen in de bouw duwden de projecten verder in het jaar naar voren. Ook die projecten komen weer op gang.

Ook in die automotive sector neemt het optimisme toe. Zo verwacht de China Association of Automobile Manufacturers (CAAM) dat de verkoop van auto’s in juli met bij 15% op jaarbasis gaat toenemen. Het vergt allemaal veel staal. De voorraden dalen en de staalfabrieken slaan hun de traditionele onderhoudsonderbrekingen aan het einde van de zomer over.

Nu de Chinese economie een stevig herstel vertoont van de Covid-19 schok, verwacht ABN AMRO dat het macro-economische beleid weer wat meer ‘gericht en stapsgewijs’ gaat worden. Daarbij is er echter nog wel ruimte over voor het opvoeren van infrastructurele uitgaven.

Achterblijvers

Terwijl het herstel in China meer vormt krijgt, waart het crisisspook nog door Europa en de VS. Het sentiment onder de staalfabrieken is daar nog steeds zwak. Ondanks de steunmaatregelen en enkele groene scheutjes van herstel, zijn de opgebouwde voorraden gedurende Covid-19 nog fors. Omdat de vraag van de grote eindgebruikers van staal nog niet volledig is hersteld, moeten staalfabrieken in Europa en de VS in de komende maanden overwegen om productie verder terug te dringen. De zoektocht naar orders versterkt de onderlinge concurrentie ten koste van de marges.

Deze column heeft op 10 augustus in de Financiele Telegraaf gestaan onder de titel: ‘Chinees staal richt zich op, waar zijn EU en VS?’