Recordvoorraden aan staal

door: Casper Burgering

De staalsector in China is hard getroffen door het coronavirus. Een cocktail van tekorten aan arbeiders, afnemende vraag naar staal en transportbeperkingen heeft de malaise gevoed. Het gebrek aan vraag zorgt er voor dat de voorraden van staal  sterk toenemen. Met de razendsnelle verspreiding van het virus krijgt een dergelijk verval langzamerhand ook grip op de mondiale staalsector.

Staalproductie groeit door

Het stopzetten van een staaloven via de zogenoemde Blast Oxygen Furnace (BOF)-route is niet eenvoudig. Bij deze methode van staalproductie is onder andere ijzererts, cokeskolen en kalksteen nodig. Het neemt veel dagen in beslag voordat de oven weer de juiste temperatuur heeft om de productie te hervatten. De productie van staal via de Electric Arc Furnace (EAF)-route – waarbij vooral veel schroot wordt verwerkt – is iets flexibeler.
Omdat 71% van de mondiale staalproductie plaatsvindt via de BOF-route, is de staalproductie relatief hoog gebleven. Want staalproducenten wilden tijdens de coronacrisis liever niet hun BOF-ovens stilzetten om nog erger te voorkomen.

Chinees record in staal

De Chinese staalindustrie vestigde onlangs een nieuw record. De binnenlandse voorraden zijn half maart tot recordhoogtes gegroeid. Volgens de China Iron & Steel Association (CISA) lag er begin dit jaar 8,3 miljoen ton staal in twintig grote Chinese steden opgeslagen. Op 16 maart zijn deze voorraden uitgegroeid tot 26 miljoen ton staal. Dit is een toename van zo’n 12% per week. Op 23 maart nemen de voorraden licht af, maar blijven nog steeds relatief hoog.

De druk van deze voorraden op de prijs van Chinees staal houdt de komende maanden aan. De binnenlandse vraag naar staal is nog zwak en de exportvraag vanuit de rest van Azië is sterk afgenomen.

Staal in Europa en Amerika

In Europa ligt de focus op de Italiaanse staalindustrie, waar het coronavirus een grote impact heeft op maatschappij en economie. De productie van staal, inclusief de logistieke stromen waren nog deels vrijgesteld, maar een gedeeltelijke lockdown van het land maakte daar abrupt een einde aan. Daarmee komt ongeveer éénderde van de totale Italiaanse capaciteit stil te liggen. Het betreft hier echter grotendeels EAF-staalproductie. Daardoor is een herstart van de productie eenvoudiger.

In Noord- en Zuid-Amerika is de staalindustrie tot dusver nog niet geraakt door het virus. Het aantal corona-gevallen ligt nog relatief laag, maar de urgentie tot het nemen van maatregelen wordt groter. Dit gaat de economische activiteit verder raken. Tot dusver is de staalindustrie hier echter meer in de ban van de scherpe daling van de olieprijs en de depreciatie van de Braziliaanse real.

Indammen

De ontwrichting van de staalsector door het virus houdt voorlopig nog aan. De grootste uitdaging voor staalfabrieken is het vinden van kopers voor de recordvoorraden. Dit kan fabrieken dwingen om staal tegen nog lagere prijzen te verkopen. Het herstel van de vraag van eindgebruikers komt pas op gang nadat de verspreiding van het coronavirus is ingedamd.

Deze column heeft ook in de Telegraaf gestaan op 23 maart 2020 onder de titel: ‘kopers gezocht voor recordvoorraad staal’