Wat gaat de richting van de basismetaalprijzen bepalen?

door: Casper Burgering

Een opmerkelijk begin van 2019. Terwijl de basismetaalprijzen sinds januari zijn gestegen, lezen we overal dat de groei van de mondiale economie afzwakt. En dat is op zich vreemd. Basismetalen kennen namelijk een innige relatie met economische activiteit. Zodra de economie tekenen van tegenspoed toont, neemt de vraag naar basismetalen af en dalen de prijzen. Maar dat lijkt nu niet het geval. Wat zijn dan de prijsbepalers en waar moeten we de komende tijd op blijven letten?

Nikkel: voorraden dalen verder, vraag blijft sterk

Met een toename van 22% dit jaar is de nikkelprijs de sterkste stijger. Het optimisme in de nikkelmarkt is groot. De opmars van de elektrische auto en daarmee de vraag naar batterijen, zorgen voor een sterke vraag naar nikkel. Daarnaast zijn de voorraden sinds eind 2017 non-stop aan het dalen en dat duidt erop dat er veel behoefte is aan nikkel.

Koper: sterk beïnvloed door de voortgang van de handelsbesprekingen

Op enige afstand van de nikkelprijs volgt de toename in de koperprijs van 10%. In mijn column van januari constateerde ik dat positivisme uit de handelsbesprekingen een prijsopdrijvend effect heeft op de koperprijs. En dat is ook wat we de laatste paar weken hebben gezien. De handelsbesprekingen duren nog wel even voort en dat blijft de richting van de koperprijs bepalen. Maar ook het langetermijnperspectief blijft goed, want de opmars van de elektrische auto zorgt ook voor meer vraag naar koper.

Zink: een toevloed aan zinkertsen

De stijging van de koperprijs wordt op de voet gevolgd door de zinkprijs. Deze is sinds de start van 2019 met 9% toegenomen. Met name is de prijsstijging gevoed door een tekort aan geraffineerd zink als gevolg van verstoringen in de smelterij capaciteit in China. Maar de zogenaamde ‘treatment & refining charges’ (TC/RC) – die mijnbouwbedrijven betalen aan smelterijen – zijn aanzienlijk gestegen. Dit vertelt ons dat het aanbod van zinkerts sterk is toegenomen en dat op niet al te lange termijn het aanbod van geraffineerd zink weer gaat stijgen. Dit gaat op den duur de zinkprijs drukken.

Aluminium: voldoende aanbod vanuit China en Rusland

Aluminium is het buitenbeentje. Ik verwacht daar verder niet veel spectaculairs. De prijs is dit jaar met slechts 1% gestegen. De sancties van de VS op Rusal – een Russische smelterij die na China de grootste producent van aluminium is – zijn opgeheven. Dit houdt het aanbod hoog en heeft de prijs gedempt. De mondiale beschikbaarheid blijft daarom voorlopig goed. Het goede nieuws is dat de vraag naar aluminium robuust blijft. Want ook de aluminiummarkt gaat profiteren van de opkomst van de elektrische auto, met name vanwege de voorkeur voor lichtgewicht materiaal.

Nog genoeg volatiliteit te verwachten in basismetaalprijzen

De grootste prijsbepalers voor de komende tijd komen uit de niet-fundamentele hoek. De voortgang van de handelsbesprekingen zijn veruit het belangrijkste, maar de zorgen van investeerders over de staat van de Chinese en mondiale economie doen ook een duit in het zakje. Ook het monetaire beleid van centrale banken (VS, EU, China) en de beweeglijkheid van de dollar en de olieprijs hebben veel invloed. Al deze onzekerheden zorgen voor meer beweeglijkheid in de basismetaalprijzen. De fundamentele ontwikkelingen blijven natuurlijk belangrijk, maar zo lang de handelsbesprekingen voortduren hebben deze ontwikkelingen een meer ondergeschikte rol.

Deze column verschijnt ook in het vakblad Vraag & Aanbod